Жизнь космонавта номер 1 была полна встреч с государственными деятелями всего мира, крупными учеными, знаменитыми мастерами искусства и, как у нас принято говорить, с простым народом. Люди тянулись к нему, а он - к ним.

Множество встреч было у Гагарина и в декабре 1965-го во время визита на Кольскую землю, в небе над которой он сформировался как летчик. Одна из них состоялась на первенце атомного ледокольного флота - на «Ленине». И она навсегда осталась в памяти принимавшего его на борту Юрия Сергеевича Кучиева, тогда дублера капитана первого атомохода.

В то время Кучиев был известен в основном среди коллег-моряков. Звездный час его ждал впереди, почти через двенадцать лет, когда он стал первым в мире капитаном, который привел на Северный полюс надводный корабль - атомоход «Арктика».

Встреча продолжалась довольно долго. Тезкам было что рассказать друг другу. Вспомнили взрастившие их родные места: один деревню Клушино под Гжатском, другой - осетинский аул Тиб. Естественно, гость поинтересовался, как мог далекий от моря горный аул вырастить будущего ледового капитана.

На это Юрий Сергеевич ответил:

- Не знаю. Что-что, а арктическая служба у меня никак не могла быть на роду написана. Истоки не те… Предки - прирожденные джигиты, горцы, крестьяне-бедняки, жившие землей, горами. Казалось, совсем иное будущее мне было предопределено. Ан нет! Можно сказать, случайная встреча с полярным ветераном Марком Ивановичем Шевелевым, его напутствие, ставшее пророческим: «Поезжай на Диксон. Там найдешь работу, достойную настоящих мужчин», - круто и навсегда повернули меня лицом к холодной, но прекрасной Арктике.

В задушевной беседе моряк разоткровенничался и рассказал космонавту о своей мечте - пробиться на мощном атомном ледоколе на Северный полюс. Конечно, тогда это казалось просто фантастикой, примерно как полет на Луну. Но они договорились обязательно встретиться, когда произойдет это событие.

Мы знаем, что мечта Кучиева триумфально сбылась. Но Гагарин об этом уже не узнал. Судьба отпустила ему еще лишь два с небольшим года. В марте 1968 года он трагически погиб во время тренировочного полета на самолете. Ему было всего 34 года.

…Эту фотографию я отыскал дома, в мамином арктическом архиве. Ее подарил ей Юрий Кучиев во время того самого похода «Арктики» на Северный полюс. Мама, Светлана Баранова, принимала в нем участие в качестве журналистки «Полярной правды».

Кто его сделал, мне неизвестно, но снимок хорошо сохранился, хотя прошло уже почти сорок пять лет. Является ли снимок раритетным, тоже не знаю. Мне доводилось видеть подобную фотографию, но явно не оригинал, а чей-то умелый монтаж. На эту мысль наводило то, что прикрывающие иллюминатор шторки за спиной Кучиева и Гагарина там оказались заменены на карту с маршрутом похода «Арктики» к полюсу... Такого, конечно, быть не могло, ведь Гагарин погиб за девять лет до того события.

Прах первого космонавта давно покоится в Кремлевской стене. Прах первого капитана, который привел корабль на макушку планеты, пять лет назад по его завещанию развеян над арктическими льдами. Но память о них жива. Оба эти человека - гордость России. Оба были и навсегда останутся первопроходцами.

Андрей БАРАНОВ