Маленькие, величиной с яблоко, круглые, игольчатые. Они смахивают на обыкновенных ежиков, хотя вовсе не родня тем. Родственники морских ежей - морские звезды и кукумария - морской огурец. Эту живность собирал и описывал еще Аристотель - благо во время отлива на берегах греческих островов ежей, звезд и прочих иглокожих были тысячи.

С тех пор - с начала нашей эры - они не изменились. Как были просты, так и остались. Внутренних органов в обычном понимании у них нет. Благодаря этой "неразвитости" они, по мнению ученых, в состоянии пережить человечество - чем проще организм, тем он устойчивей к катаклизмам. Кстати, ни в одном научном издании вы не найдете точного срока жизни ежа - он неизвестен. Говорят, пожилому ежику вполне может быть лет 200. Но ученые скептически улыбаются:

- Ну двести вряд ли... Хотя еж действительно может быть долгожителем, - уверена Виктория Толкачева, главный специалист отдела развития прибрежного рыболовства, рыбопереработки и аквакультуры областного департамента продовольствия, рыбного и сельского хозяйства. Виктория Федоровна, работая в ПИНРО, много лет изучала именно морского ежа, и, кажется, просто влюблена в него - так увлеченно рассказывает об этом обитателе Баренцева моря. Вот и называет его ласково - "ежик".

Секрет ежиного долголетия - биологически активные вещества, содержащиеся в икре. По силе действия они сродни женьшеню (китайцы так и называют ежа - "морской женьшень"). Благодаря этому еж никогда не болеет, не страдает от паразитов, мучающих, например, крабов. Ну и питание у него, конечно, здоровое: крохотными зубками на животе животное перетирает полезную морскую капусту. А помогает себе ножками-иголками. С их же помощью еж передвигается по дну, но далеко от насиженных мест не уходит, ведь вокруг сотни икринок, из которых появляются крошечные ежата. Так что живут они целыми колониями, в которых сотни и тысячи особей.

Поэтому и ловить их несложно. Даже не ловить, а собирать. Да и обработка несложная: специальными щипцами еж раскалывается, как орех, особой ложечкой извлекается икра. Пожалуй, единственное неудобство - низкая температура в цехе, - в тепле икра становиться водянистой, портится.

Секрет популярности икры ежа - ее целебные качества. Опыты российских ученых, в которых в 90-е годы участвовала Толкачева, показали: вещества, содержащиеся в икре, помогают и человеку. Они действуют на организм избирательно, поражая больные клетки, конкретно - раковые. А мембрану здоровых клеток делают более проницаемой, будто чистят. В результате человек становится работоспособнее, бодрее, активнее.

Главное - не переборщить: в день нужно съедать не больше чайной ложки.

Простота и относительная дешевизна обработки соблазнили японцев. Своего ежа они выловили всего, перешли на российского. Теперь в Приморье даже закрыт лов: местные предприниматели за несколько лет ухитрились экспортировать критическое количество животных. Еще немного - и ежики бы исчезли вовсе.

- Ложечку икры на хлебец, ломтик огурца... И с коньячком! - Виктрия Федоровна рассказывает удивительно вкусно. Хочется наконец попробовать этого деликатесного ежика. Но сделать это негде. В Мурманске его икру не продают.

По словам Толкачевой, в Северном бассейне ежей непочатый край. А вот единственный цех по переработке - в Снежногорске - остановлен. Да и когда он работал, икра ежей на прилавках области встречалась нечасто. Все отправлялось в Москву, Петербург, за рубеж. В этом году из почти 600 тонн квоты освоено лишь 15. Все выловленное живьем отправлялось в столичные рестораны.

- Сейчас ежей ловят так мало, - сетует моя собеседница, - что популяция стареет, слабо размножается. А то, как мы их используем, это не переработка, а обработка - выловил, охладил - и переправил закупщикам. К сожалению, мы играем роль сырьевой базы.

Так что поближе познакомиться с морским ежом мурманчанам пока не удастся. Но Толкачева не отчаивается, она уверена: рано или поздно мы научимся извлекать пользу и доход из того, что предлагает природа. И морской еж все же придет в Мурманск.

Татьяна БРИЦКАЯ